René Descartes (1596-1650)

René Descartes (1596-1650)René Descartes, filósofo francés fundador de la filosofía moderna, nació el 31 de marzo de 1596 en La Haye, cerca de Poitiers, en el seno de una familia de abogados, comerciantes y médicos. Tras la muerte de su madre, cuando Descartes tenía sólo un año, él y sus hermanos fueron educados por su abuela, pues su padre, consejero del Parlamento de Bretaña, debía ausentarse por largas temporadas. Fue alumno del Collège Royal de La Flèche, prestigiosa institución educativa de los jesuitas, entre 1604 y 1612.

La educación en La Flèche le proporcionó, durante los cinco primeros años, una sólida introducción a la cultura clásica, habiendo aprendido latín y griego en la lectura de autores como Platón, Homero, Cicerón, Horacio y Virgilio. El resto de la enseñanza estaba allí basada en textos filosóficos de Aristóteles (Organon, Metafísica, Ética a Nicómaco), acompañados por comentarios de jesuitas (Francisco de Suárez, Fonseca, Toledo, quizás Francisco de  Vitoria) . Es el modelo intelectual y educativo conocido como Escolástica. Conviene destacar que Aristóteles era entonces el autor de referencia para el estudio, tanto de la física, como de la biología. El plan de estudios incluía también una introducción a las matemáticas, tanto puras como aplicadas: astronomía, música, arquitectura. Siguiendo una extendida práctica medieval y clásica, en esta escuela los estudiantes se ejercitaban constantemente en debates y discusiones públicas (quaestiones disputatio).
A su regreso del Colegio a los 18 años, René Descartes ingresó en la Universidad de Poitiers para estudiar Derecho y, posiblemente, medicina. Para 1616 Descartes cuenta con los grados de Bachiller y Licenciado.
En 1619, en Breda, conoció a Isaac Beeckman, quien intentaba desarrollar una teoría física corpuscular, basada en conceptos matemáticos. El contacto con Beeckman estimuló en gran medida el interés de Descartes por las matemáticas y la física, contribuyendo a dar forma a sus ideas mecanicistas. El 10 de noviembre de este año, según relata el propio Descartes, concibe, a la luz de una estufa y en una fría tienda de campaña del ejército del Duque de Baviera, la idea de un método universal de conocimiento.
El Colegio jesuita de La Flèche en el que estudió Descartes (grabado del siglo XVII)Finalizado su período en el ejército, y de vuelta en París, retoma las relaciones con otros intelectuales, como Marin Mersenne y Guez de Balzac, así como con un círculo conocido como “los libertinos”. En esta época sus amigos propagan su reputación, hasta el punto de que su casa se convirtió entonces en un punto de reunión para quienes gustaban intercambiar ideas y discutir; con todo ello su vida parece haber sido algo agitada, pues en 1628 libra un duelo, tras el cual comentó que “no he hallado una mujer cuya belleza pueda compararse a la de la verdad”. El año siguiente, con la intención de dedicarse por completo al estudio, se traslada definitivamente a los Países Bajos, donde llevaría una vida modesta y tranquila, aunque cambiando de residencia constantemente para mantener oculto su paradero. Descartes permanece allí hasta 1649, viajando sin embargo en una ocasión a Dinamarca y en tres a Francia.
La preferencia de Descartes por Holanda parece haber sido bastante acertada, pues mientras en Francia muchas cosas podrían distraerlo y había escasa tolerancia, las ciudades holandesas estaban en paz, florecían gracias al comercio y grupos de burgueses potenciaban las ciencias fundándose la academia de Ámsterdam en 1632. Entre tanto, el centro de Europa se desgarraba en la Guerra de los Treinta Años, que terminaría en 1648.
En septiembre de 1649 la Reina Cristina de Suecia le llamó a Estocolmo. Allí murió de una neumonía el 11 de febrero de 1650. Descartes aceptó la invitación de la reina Cristina para trabajar en su corte como filósofo residente y tutor de la propia soberana. La encomienda, que en principio parecía grata, pues la alumna era inteligente y aplicada, resultó fatal para René al verse obligado a iniciar las lecciones a las cinco de la mañana; siendo un hombre habituado a dormir más de diez horas diarias y a meditar y leer en la cama no soportó la prueba; el frío polar del invierno de Estocolmo y las desveladas cobraron su vida a los cuatro meses de su llegada a Suecia, con 53 años de edad.

Obras

Descartes produjo al menos dos importantes revoluciones. En matemáticas simplificó la notación algebraica y creó la Descartes con la reina Cristina de Suecia (detalle)geometría analítica. Fue el creador del sistema de coordenadas cartesianas, lo cual abrió el camino al desarrollo del cálculo diferencial e integral por Newton y Leibniz. En filosofía de la naturaleza, el sistema propuesto por Descartes, basado en el mecanicismo, consiguió desplazar al aristotélico, al proporcionar una explicación unificada de innumerables fenómenos en magnetismo, óptica y astronomía, así como en fisiología orgánica. De este modo sentó los principios del determinismo físico y biológico y de la psicología fisiológica.
Su primera obra fue Reglas para la dirección del espíritu (1627-1628) (aunque se publicó póstumamente). Luego escribió “El Mundo” o “Tratado de la luz” y “El hombre”. En 1637 publicó en francés el Discurso del método seguido de tres ensayos: “Dióptrica”, “Geometría” y “Meteoros”. Estas se consideran sus primeras obras de evidente importancia. En 1641 publicó las Meditaciones metafísicas, acompañadas de un conjunto de Objeciones y respuestas que amplió y volvió a publicar en 1642. Hacia 1642 puede fecharse también un diálogo, La búsqueda de la verdad mediante la razón natural. En 1647 aparecen los Principios de filosofía, que Descartes idealmente habría destinado a la enseñanza. En 1649 publica un último tratado, Las pasiones del alma. De Descartes también se conserva una copiosa correspondencia, que en gran parte canalizaba a través de su amigo, el abad Mersenne, así como apuntes y textos menores que quedaron inéditos.


Extractado y modificado a partir del artículo “René Descartes“, de la Wikipedia.

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